Antioxidantes explicados de forma simples

Os antioxidantes são frequentemente mencionados em nossas conversas diárias. Você pode encontrar suplementos antioxidantes nas prateleiras das lojas. Seus benefícios para a saúde são promovidos tanto pelos comerciantes de alimentos quanto pela mídia. No entanto, poucas pessoas realmente sabem o que são e como funcionam para proteger seu corpo.
O conceito de antioxidantes é bastante complexo, mas este artigo explica isso em termos simples para leigos de forma que qualquer um pode entender.

O que são antioxidantes e como funcionam

Para entender como os antioxidantes funcionam, devemos começar no nível molecular: toda matéria no universo é feita de átomos. Os átomos são compostos de um núcleo com prótons e nêutrons, e um monte de elétrons que giram em torno do núcleo.

As bolas azuis são elétrons, que carregam uma carga negativa (-), enquanto os prótons (bolas vermelhas) no núcleo carregam uma carga positiva (+). Quando dois ou mais átomos estão ligados entre si, eles se tornam o que conhecemos como moléculas. O corpo humano é constituído por substâncias como proteínas, gorduras e DNA, basicamente apenas moléculas grandes com dezenas, centenas ou milhares de átomos unidos.

Essa é uma molécula de ácido graxo:

Tanto humanos quanto outros organismos mantêm sua estrutura e função por meio de reações químicas. Todas as reações químicas necessárias para sustentar a vida são conhecidas como metabolismo. Nestas reações químicas, as moléculas maiores são divididas em moléculas menores, e as moléculas menores são organizadas em moléculas maiores. Para que uma molécula seja estável, deve conter a quantidade certa de elétrons. Se a molécula perde um elétron e ele não é reposto, pode se transformar em um radical livre. Os radicais livres são moléculas instáveis ​​e eletricamente carregadas nas células, que podem reagir com outras moléculas (como DNA) e danificá-las. Eles podem até formar reações em cadeia, onde as moléculas que danificam também se transformam em radicais livres. É aí que os antioxidantes entram... se uma molécula perde um elétron e se transforma em um radical livre, a molécula antioxidante entra e "dá" ao radical livre um elétron, efetivamente neutralizando-no.

Acontece assim:

Este é o mecanismo por trás dos antioxidantes. Eles doam elétrons para libertar radicais, o que os neutraliza e os impede de causar danos.

Antioxidantes são moléculas que combatem os danos causados ​​por radicais livres, moléculas instáveis ​​que podem prejudicar estruturas celulares. Os antioxidantes fazem isso dando eléctrons aos radicais livres e neutralizando-os.

Os antioxidantes e os radicais livres são importantes

Radicais livres são constantemente formados durante o metabolismo. Sem antioxidantes, eles destruiriam nossos corpos muito rapidamente. No entanto, é importante ter em mente que os radicais livres também atendem a funções importantes que são essenciais para nossa sobrevivência. Por exemplo, as células imunes do corpo usam radicais livres para matar bactérias que tentam nos infectar. Como com tantas coisas no corpo, precisamos de um certo equilíbrio... precisamos da quantidade certa de radicais livres e da quantidade certa de antioxidantes para mantê-los sob controle. Quando este equilíbrio é interrompido, as coisas podem dar errado.

Quando os radicais livres (pro-oxidantes) superam os anti oxidantes, isso pode levar a um estado chamado de estresse oxidativo. Durante o estresse oxidativo, moléculas importantes no corpo podem se tornar gravemente danificadas... às vezes até levando à morte celular. Vários fatores de estresse e hábitos de vida são conhecidos por promover a formação excessiva de radicais livres e o estresse oxidativo:

  • Poluição do ar;
  • Fumaça de cigarro;
  • Ingestão de álcool;
  • Toxinas;
  • Níveis elevados de açúcar no sangue;
  • Consumo de grandes quantidades de ácidos graxos poliinsaturados;
  • Radiação, incluindo banhos de sol excessivos;
  • Infecções por bactérias, fungos ou vírus;
  • Ingestão excessiva de ferro, magnésio, cobre ou zinco;
  • Pouco oxigênio no corpo;
  • Muito oxigênio no corpo;
  • Exercícios intensos e prolongados, que causam danos aos tecidos;
  • Ingestão excessiva de antioxidantes, como as vitaminas C e E;
  • Deficiência de antioxidante;

O estresse oxidativo prolongado leva ao aumento do risco de resultados negativos para a saúde, como doenças cardiovasculares e certos tipos de câncer. Também se pensa que contribua para o processo de envelhecimento.

Os antioxidantes são essenciais para a vida e são encontrados em todos os tipos de alimentos

Os antioxidantes são essenciais para a sobrevivência de todos os seres vivos. O corpo humano ainda gera seus próprios antioxidantes, como o glutationa antioxidante celular. Plantas e animais, e todas as outras formas de vida, têm suas próprias defesas contra os radicais livres e os danos oxidativos causados ​​por eles. Portanto, antioxidantes são encontrados em praticamente todos os alimentos de origem vegetal e animal. Obter antioxidantes dos alimentos é importante. De fato, nossa vida depende da ingestão de certos antioxidantes - a saber, vitamina C e vitamina E.

Os benefícios para a saúde associados a uma dieta rica em plantas é, pelo menos parcialmente, devido à grande diversidade de antioxidantes que fornecem. Alimentos como carne e peixe também contêm antioxidantes, mas em quantidades menores em comparação com frutas e vegetais. Frutas vermelhas (morango, mirtilo, amora, etc) são uma fonte particularmente boa. Depois, há muitas outras boas fontes de antioxidantes, incluindo chá verde, café e chocolate escuro. De acordo com alguns estudos, o café é realmente a maior fonte de antioxidantes na dieta ocidental, mas isso é, em parte porque o indivíduo "normal" não come muitos alimentos ricos em antioxidantes. Os antioxidantes podem aumentar a vida útil dos produtos alimentares naturais e processados. Portanto, eles são frequentemente usados ​​como aditivos alimentares. Por exemplo, a vitamina C é frequentemente adicionada aos alimentos processados ​​para atuar como conservante.

Tipos de antioxidantes dietéticos

Existe uma grande variedade de diferentes antioxidantes encontrados em alimentos. Eles podem ser amplamente categorizados em dois grupos, antioxidantes solúveis em água e solúveis em gordura.

Os antioxidantes solúveis em água realizam suas ações no fluido dentro e fora das células, enquanto os antioxidantes solúveis em gordura atuam principalmente nas membranas celulares. Aqui está uma lista de alguns antioxidantes dietéticos importantes:

  • Vitamina C: um dos mais importantes antioxidantes solúveis em água e um nutriente dietético essencial;
  • Vitamina E: o principal antioxidante solúvel em gordura que desempenha um papel crítico na proteção das membranas celulares contra o dano oxidativo;
  • Flavonóides: um grande grupo de antioxidantes encontrados em alimentos vegetais (também são abundantes no chá preto e verde). Eles têm muitos efeitos benéficos para a saúde.

Muitas substâncias que são antioxidantes também podem ter outras funções importantes. Exemplos notáveis ​​incluem curcuminoides em açafrão e oleocanthal em azeite extra virgem. Essas substâncias funcionam como antioxidantes, mas também possuem atividade antiinflamatória potente.

Fonte: http://www.healthline.com/nutrition/antioxidants-explained#section4